De cómo ya nunca más tuve miedo

Hoy he visto los montes incendiándose de color en el atardecer del día, y me he sentido vivo. He aspirado el aroma que desprendían las flores a mi paso despreocupado por la pradera y he sentido la vida renacer dentro de mi. He escuchado el silbo amable y alegre de los pájaros y he pensado que todo esto debe de merecer mucho la pena. Llevado por una extraña sensación de plenitud, he querido sonreir con el alma. El río, que cantaba alegre tras la verdura de los árboles ha debido de darse cuenta y me ha respondido con una carcajada sonora y sincera.

En ese momento, he vuelto la vista al cielo y, sobrecogido, he hablado con él. Le he dicho:

– Cielo, tú que me guardas y me proteges bajo tu infinito manto, haz que este día no se acabe nunca y que la llama que hoy he sentido renacer en lo más hondo de mi ser no se extinga ya nunca jamás.

Comprensivo y compasivo, el cielo me ha respondido, gran honor para un simple mortal como yo.

– Has de saber que eso que me acabas de pedir no es posible. Mas con el tiempo entenderás que no necesitas que el día no se acabe ni vivir toda una eternidad para que la llama que desde hoy alumbra tu destino siga brillando por siempre, hasta el fin de los días. Cuando llegue tu hora y estés aquí arriba, a mi lado, contemplando dichoso el destino de otros hombres, lo entenderás.

Acababa de escuchar esto cuando el simpático revolotear de un pajarillo me devolvió de nuevo a la realidad del campo en que me hallaba. Ya había oscurecido y al volver una vez más la vista al cielo pude admirar el sinfín de estrellas que brillaban mágicamente. Entonces, y sólo entonces, supe lo que me había querido decir.

Con respeto, contemplé una vez más, ensimismado, la llama eterna de todos mis antepasados  y ya nunca más tuve miedo.

Me voy a hacer youtuber

Acabo de decidir que… ¡me voy a hacer youtuber! Aunque, bueno, aún no tengo demasiado claro lo que eso significa. Mientras lo descubro, he empezado a grabar de manera algo improvisada algunas de las canciones que suelo tocar en casa y las he colgado en mi cuenta de youtube, que para algo la tengo.

De momento, sólo voy a colgar dos grabaciones que hice anoche sin demasiada preparación, pero es que no quería dejar pasar ese momento clave de motivación en el que, o haces las cosas, o ya nos las haces hasta vaya usted a saber cuando. Así que, ¡zas!, cogí mi guitarra, la cámara y me puse a grabar. Para las siguientes, espero que la estética, la colocación de la cámara, etc. estén un poco más cuidadas.

En cualquier caso, ¡espero que las disfrutéis!

Nomad science

The past can be heavy, particularly if you transport it from place to place in a crate. And the knowledge do occupies space, as opposed to what people normally say.

And to demonstrate these two things, here is a picture of all the papers that I have read and thought I should keep after years of research. Together with a few notebooks and random data sheets.

The (young) scientist of today

By definition I am a scientist of today. I could not be otherwise, unless I could travel in time, in which case I would be a trans-time scientist. But of course this is not the case, nor is it technologically possible yet, so I’ll simply stick to the present, leaving the mental exercise of imagining a scientist of the future for another day.

So what does being a scientist of today mean? First of all, it means that I get to learn pretty cool things everyday and that I get to know and work with really cool people, who enrich my life and constantly challenge my world views. If it was not for them, I would easily fall into the self-complacency hole. On the other hand, being a (young) researcher of today (aka Early Career Researcher, or ECR for short) also means that I live a precarious job situation in which being a scientist is a “current state” that could abruptly change if I (our you!) fail to secure a longed-for tenure-track position. Being a scientist has meant the latter for way too many people and so I don’t discard it for me. And the current political situation in many countries, together with the widespread financial crisis and the common view that science is a privilege, are not good news for us, nor for our society.

But today I’ll do an effort to focus more on the positive aspects that keep me up and running the race. I often find it too easy to lean towards the negative side of things, and so talking about them would not represent the challenge that I want to take today. I have already mentioned the people and vaguely referred to the many things I learn everyday. Well, I will try to be more specific from here onward (not a promise though!).

When I finished my undergrad as a biologist, I took the evolutionary biology itinerary, which involved learning about all main biological groups that populate the Earth. These include microbes, cryptograms (mosses and lichens), vascular plants, arthropods, non-arthropods invertebrates, etc. Getting to know who I share our planet with helped me a lot to widen my views and ideas of what I (or us as a species) represent in the Cosmos. That is when I truly started to appreciate the vast biodiversity that surrounds us and that is exactly what sparked my interest to become a scientist. I could satisfy my never ending curiosity and still be paid.

Then I went to grad school, where I began my training as a scientist. There I learnt the important difference between being a plain student and being a professional, even if your discipline requires you to be a “professional student”. From that moment on, I realised that I did not want to be called a student anymore, but a scientist in its own right, which I think was an early and lucky realisation for me. Nowadays I still see many people who consider someone who is pursuing a scientist career as a simple student, with all the stigma that this implies. Even right now I struggled to avoid the term PhD student. However, consider for a moment that if you start your learning process at a private company you are most likely just the “new guy”, but never a student. So let’s move on!

Anyhow, doing my PhD allowed me to learn how to work independently, yet not in isolation. It also forced me to improve my English, which was quite rusty after years of deficient formation. It also taught me that there are incredibly good people outside the borders of my country, something you don’t always realise if you don’t have the privilege to travel and get to meet “foreign” people. Of course, reading papers, books and almost anything that fell on my hands was part of the duties I was being paid for, and so I went ahead and took advantage of this situation to become an expert in my field. In my particular case, this is global change ecology, with a soft spot for the consequences of nitrogen deposition on the biodiversity and functioning of terrestrial ecosystems. It is now my privilege to be considered an expert!

My lab at the time, if it could be called such a thing, it was precariously equipped and our budget limited. Plus, there were no other ECRs to work with, which meant that I had to train my imagination in order to achieve my final goal of presenting a decent thesis without relying on a well-thought preconceived plan. There were almost no strategy whatsoever and yet I did it. This is another soft skill that I proudly possess too thanks in part to this period of my life and I know many other ERC scientists, many of them also good friends of mine, who had to do the same and who also succeeded. Unfortunately that was not the case for everyone I know, meaning that a good deal of money has been “wasted” by our governments (in my case I speak about the Spanish government) not because those who abandoned were not good or committed workers, but because in many cases there was a big lag between the mindset of their supervisors and the real world that we as young scientists were facing.

While I was fighting to survive my PhD I did not know (no one had told about it) that to be a scientist of today you need to know how to program (at least in R), which also requires a very good understanding of what exactly you are doing (i.e., of the stats) and why. I did not know either that data visualization was so important to communicate the science that we do, to our colleagues and to the public. And no one explained me that I should use a reference manager like Mendeley or Readcube to curate and insert my references into a word processor. It sounds silly, but many young scientists of today face this precarious situation that I faced. And this is not to blame anyone, because there really isn’t anyone to blame. This is just to say that, above all, being a scientist of today more than ever means going out there and see what others, particularly the leaders in your field and in other fields, are doing, instead of just hoping (perhaps naively) that your supervisor is a scientist of today. Because he/she probably isn’t (or at least not necessarily!).

I am so grateful to all those people who wrote blog posts, books, etc. on how to write well, how to succeed in academia, how to do this or that in R…, not only because they have helped me a lot but because above all they are inspiring me and others to help others in return and that should, at some point, reverberate throughout the whole society. I am also thankful to many of my fellow Twitter users for sharing their knowledge with me in many different ways.

Now, after not few headaches, I can decently code in R and come up with pretty decent ways to visualize my data, many times about biodiversity, which brings me back to my undergrad origins. Then I will write the paper using some of the storytelling techniques that I have learnt while I simultaneously introduce all the references with my Mendeley account. After I get that paper published (that’s another story!) I will be able to efficiently communicate it to the audience I want to target using my Twitter and Facebook accounts. I can even track the impact of my research in the social networks by looking at my altmetrics score in my Impacstory account and get credit for my anonymous reviews in Publons.

Who knows for how long but I can finally say that I feel that I am a scientist of today!

Conversación (breve) con mi blog

-Hola blog, sólo quería hablar contigo para decirte que soy consciente de que ya hace un tiempo que no escribo nada. Y eso, aunque no lo creas, me parece un fastidio. ¿No acordamos entre ambos que se trataba de dejar un registro de las cosas que iba haciendo y pensando para compartirlas con el mundo o al menos para que no se me olviden?

– Sí, Raúl, cálmate. Ya me he dado cuenta. El problema es que no se puede hacer todo a la vez. Ya tendrás tiempo para escribir lo que quieras en éste o en otros blogs que puedas crear a lo largo de tu vida.

– Claro, eso lo dices ahora para que me esté tranquilo, pero lo cierto es que nunca hay tiempo para nada. No hay tiempo para hablar de mi vida. No hay tiempo para hablar de ecología y biodiversidad. O de cambio global. Mucho menos para hablar de música, de literatura o de tradiciones.

-Vale, sí, me has pillado. Efectivamente, con tu ritmo de vida actual va a resultarte difícil mantener una rutina diaria de escribir en un blog en el que expreses tus opiniones pero, eh, al menos consuélate pensando en que puedes hacerlo cuando quieras… Algunos no pueden decir ni siquiera eso.

***

Efectivamente, la vorágine en la que nos vemos envueltos a diario nos impide tomarnos siquiera veinte minutos para volcar nuestra “memoria a corto plazo”, lo que hemos aprendido, visto o pensando a lo largo de un día en un simple blog.

¡Más dentro de muy poquito!

Breve resumen de mi trayectoria científica: Una autobiografía

El análisis retrospectivo de mi carrera investigadora me ha mostrado que la combinación de enfoques experimentales y el uso de técnicas diversas han sido prácticas recurrentes en mi vida como científico. Esta manera abierta, dinámica y multidisciplinar de trabajar me ha permitido acercarme y hacer frente a cuestiones ecológicas relevantes (p.e., las posibles consecuencias del cambio ambiental global sobre los ecosistemas terrestres) desde nuevos puntos de vista para así poder generar conocimientos e ideas novedosos, lo que puede contribuir a explicar el alcance de algunas de mis investigaciones.

1. Mis primeros pasos en el campo de la investigación y comienzo de mi tesis doctoral

Inicié mi carrear investigadora en el año 2006 en el seno del departamento de zoología de la Universidad Autónoma de Madrid, donde estudié los patrones de distribución espacial de las comunidades de mariposas de la Reserva Natural “El Regajal-Mar de Ontígola” (Aranjuez) y su relación con los tipos de vegetación y recursos alimenticios disponibles (1). Esto me llevo a desarrollar una sensibilidad especial por los matorrales semiáridos, tan característicos del entorno del Mediterráneo (romerales, tomillares, espartales, coscojares, etc.).

En el año 2007, y tras finalizar la carrera con Premio Extraordinario de Licenciatura, fui galardonado con una beca pre-doctoral FPU para trabajar en el Instituto de Recursos Naturales (actualmente Museo Nacional de Ciencias Naturales) del Consejo Superior de Investigaciones Científicas. No habiendo podido olvidar las largas horas de trabajo de campo en Aranjuez, pronto empecé a estar particularmente interesado por el estudio de los efectos de la deposición de nitrógeno en los ecosistemas mediterráneos, para los que me di cuenta de que había muy poca información disponible. Tras un intenso periodo inicial de lectura, diseñé y establecí un experimento de deposición de nitrógeno en un ecosistema semiárido del sur de Madrid (El Regajal) que resultó ser la columna vertebral de mi tesis doctoral y mi principal campo de especialización. Tras más de ocho años de adición de nitrógeno, este experimento aún sigue en funcionamiento y actualmente es uno de los tres únicos sitios que conforman la red experimental NitroMed para el estudio de los efectos de la deposición de nitrógeno en ecosistemas de la cuenca del Mediterráneo (junto con un sitio en Portugal [Sierra de Arrabida] y otro en Cerdeña [Capo Caccia].

2. Experimento de fertilizacion en campo

Desde el comienzo del experimento de fertilización en campo me di cuenta de que para entender e interpretar correctamente los impactos de la deposición de nitrógeno en los ecosistemas Mediterráneos (y en cualquier otro tipo de ecosistema) es necesario abordar su estudio de una forma integrada y con un conocimiento a priori de las reglas que lo gobiernan en ausencia de perturbación; esto es, sin olvidar ninguno de los elementos, así como de las interacciones, que constituyen y, por tanto, definen a un ecosistema (2). También pronto me di cuenta de la necesidad de complementar mis investigaciones de campo con estudios llevados a cabo en condiciones controladas de invernadero, jardín común o cámara de crecimiento específicamente diseñados para testar hipótesis muy concretas; o a lo largo de gradientes ambientales reales de contaminación por nitrógeno, ideales para comprobar si lo hipotetizado a partir de los experimentos de manipulación se cumple en las condiciones mucho más complejas del mundo real.

Mi interés inicial sobre las comunidades de plantas anuales (3, 4) y de leñosas (5) fueron poco a poco derivando en un interés mucho más general sobre las interacciones ecológicas (tales como las micorrizas [5, 6], y la competencia y la facilitación entre especies de plantas [5, 7]), la distribución espacial (8) y la fisiología (9–13) de las costras biológicas del suelo, las comunidades de fauna edáfica (14), así como el funcionamiento de los ecosistemas en general, sobre todo en relación a procesos asociados a los ciclos de nutrientes, tales como la fijación o mineralización del nitrógeno (15, 16), o a la capacidad de los ecosistemas de generar servicios claves tales como el almacenamiento de carbono en el suelo (11, 15–17). Esta última pregunta me sigue interesando en la actualidad y está muy relacionada con un proyecto de investigación que actualmente estoy solicitando.

3. Estancias de investigación durante mi época pre-doctoral y ramificaciones

Durante mi tesis doctoral realicé tres estancias de investigación de aproximadamente tres meses cada una que me permitieron profundizar en el estudio y entendimiento de los impactos y las consecuencias de la deposición de nitrógeno en los ecosistemas terrestres y abrir mis horizontes profesionales.

3.1. Visita a la Universidad de Sheffield en el verano de 2008

Mi primera estancia la realicé en la Universidad de Sheffield bajo la supervisión del Dr. Gareth Phoenix, donde estudié los efectos de la deposición simulada de nitrógeno sobre las comunidades de plantas de dos pastizales templados que diferían en el tipo de suelo. Durante esta estancia supe de la existencia del CAPER, un congreso nacional dedicado a estudiar de forma coordinada y divulgar los efectos de la deposición atmosférica (en sentido amplio) sobre los ecosistemas del Reino Unido. Atender a este congreso durante cuatro años me ha permitido establecer vínculos importantes con investigadores que han sido clave en el desarrollo de mi carrera científica, tales como las doctoras Carly J. Stevens y Lucy J. Sheppard, y me ha servido de inspiración para liderar la creación del CAPERmed, un congreso bianual dedicado a estudiar y divulgar de manera coordinada los impactos de la contaminación atmosférica y el cambio climático sobre los ecosistemas de la cuenca del Mediterráneo. La primera edición del CAPERmed, a la que atendieron más de 40 personas y que ha resultado en la escritura de un artículo de revisión y perspectivas futuras que co-lidero como primer autor (actualmente en revisión), tuvo lugar en 2014 en la Universidad de Lisboa. Actualmente, estoy inmerso en la organización del CAPERmed2, que se celebrará en Brescia a finales de Junio de 2016, y cuyo objetivo es consolidar la red a nivel del Mediterráneo a través de la escritura de un proyecto común con el fin de obtener la financiación necesaria para llevar a cabo actividades de investigación conjunta y fomentar el intercambio de investigadores. Otro objetivo del CAPERmed2 es buscar maneras de fomentar la comunicación entre investigadores, grupos de poder, políticos y el público en general en el entorno del Mediterráneo, con lo que estoy especialmente comprometido. Finalmente, CAPERmed2 resultará en la publicación de un número especial en la revista “Environmental Science and Pollution Research”, del que soy editor invitado.

3.2. Visita a la Universidad de California, Riverside, en el verano de 2009

Posteriormente realice una estancia en el laboratorio de la Profesora Edith B. Allen en la Universidad de California, Riverside, donde contribuí a estudiar los efectos de la deposición de nitrógeno sobre las comunidades de plantas de los desiertos de Sonora y Mojave (Joshua Tree National Park). Esta estancia me permitió igualmente ampliar mi conocimiento sobre la estructura y funcionamiento de los ecosistemas mediterráneos de California (chaparral, coastal sage scrub) y estrechar lazos con investigadores influyentes en mi área de especialización (entre ellos Mark Fenn), lo que me abrió las puertas para participar en un Workshop organizado por la acción COST 729 en Edimburgo en Septiembre de 2009. En este workshop se dejó bien claro que los efectos de la deposición de nitrógeno sobre los ecosistemas Mediterráneos de Europa estaban infra-estudiados, lo que me llevó a sugerir la escritura de un artículo de revisión para un número especial que se organizaba en la revista “Environmental Pollution” con el fin de recopilar la mayor cantidad de información disponible sobre este tema, lo que pensamos podría servir de motivación y base para futuros estudios. Este artículo reuniría, además, a un gran número de reconocidos expertos en el estudio de los impactos de la deposición de nitrógeno en ecosistemas Mediterráneos. Efectivamente, la publicación de este articulo (actualmente mi publicación con mayor número de citas) ha surtido efecto y el número de artículos y proyectos dedicados a estudiar la deposición de nitrógeno en el ambiente de la Cuenca del Mediterráneo se han disparado.

3.3. Visita a la Universidad Edith Cowan en el verano de 2010

Mi tercer y última estancia pre-doctoral la realice en el laboratorio del Profesor William D. Stock en la Universidad Edith Cowan, cerca de Perth (Western Australia). Una de las razones principales para la elección de este lugar fue, al igual que en el caso de California, las ganas de conocer otra región Mediterránea con la que poder completar mi conocimiento sobre este tipo tan particular de ecosistemas que, por aquel entonces, aspiraba a entender. Como resultado de esta estancia, Will Stock participó como co-autor y contribuyó con información valiosa para la escritura del artículo de revisión previamente mencionado.

4. Primera etapa postdoctoral

Tras la defensa de mi tesis doctoral, que constó de 14 capítulos, y que mereció la concesión del Premio Extraordinario de Doctorado, realicé una estancia postdoctoral breve (de menos de un año) en el laboratorio del Dr. Fernando Maestre en la Universidad Rey Juan Carlos de Madrid, donde continué desarrollando mi línea de deposición de nitrógeno a la vez que me integraba en los estudios globales llevados a cabo por su grupo. Como resultado de esta estancia breve, cuatro publicaciones científicas vieron la luz (11, 13, 16, 18) y actualmente tenemos un artículo en revisión en el que analizamos cuales son los factores bióticos y abióticos que, a nivel global (en 236 parcelas distribuidas por todo el mundo), determinan la formación de islas de fertilidad en ecosistemas áridos.

5. Instituto Hawkesbury para el Medio Ambiente

Durante mi estancia post-doctoral de casi tres años (agosto 2013 – junio 2016) en el Instituto Hawkesbury para el Medio Ambiente (HIE) de la Western Sydney University, Australia, amplié mi campo de especialización a otros factores de cambio global. Durante este tiempo he llevado a cabo investigaciones novedosas sobre los efectos del cambio climático (cambios en los regímenes de precipitación y aumento de las concentraciones de CO2 en la atmosfera) y la eutrofización de los ecosistemas en la estructura aérea y subterránea y los procesos de los ecosistemas (ciclos de nutrientes y la composición de la comunidad microbiana y la actividad), en un marco de estudio de las interacciones planta-suelo-microorganismo. También he pasado a ser un miembro activo de redes de investigación internacionales (Nutrient Network y DroughtNet). Mi trabajo en el HIE ha requerido además del uso de una amplia gama de técnicas de campo (muestreos de especies de plantas, estimaciones de biomasa y producción de raíces, flujos de CO2 a nivel del ecosistema, descomposición de hojarasca) y de laboratorio (análisis de nutrientes, técnicas moleculares como la PCR cuantitativa, actividades enzimáticas, análisis de fosfolípidos), muchas de ellas nuevas para mí, así como la gestión y el análisis de conjuntos de datos complejos, incluyendo datos de composición y diversidad de las comunidades de hongos y bacterias del suelo a partir de análisis secuenciación masiva (Illumina Miseq). Mi posición en el HIE también ha implicado la coordinación y supervisión en el campo y laboratorio de asistentes y estudiantes de maestría y doctorado y la gestión y los gastos de un presupuesto de investigación de 20.000 dólares por año.

6. Proyectos actuales y planes de futuro

Mis intereses actuales incluyen entender el papel de la calidad de la hojarasca (fuentes de carbono lábiles frente a recalcitrantes) sobre las tasas de descomposición y almacenamiento de carbono en respuesta a la adición de nutrientes y la eutrofización de los ecosistemas, lo que puede tener profundas consecuencias para el cambio climático. También estoy interesado en entender cómo las interacciones entre diferentes grupos de organismos (p.e., plantas y microorganismos), las redes ecológicas y los flujos de energía y materia a escala de los ecosistemas se ven afectados por factores de cambio ambiental global, cuestiones que pretendo abordar en el futuro.

Además de creer firmemente en la relevancia de mis investigaciones para la ciencia actual en el contexto de las implicaciones que las actividades humanas puedan tener sobre los ecosistemas terrestres y su capacidad para generar bienes y servicios, creo igualmente en la importancia de fomentar una ciencia multidisciplinar, abierta, participativa y social a través de la cual poder mejorar la calidad de vida de mis conciudadanos. Por lo tanto, mi nueva etapa (a partir de julio de 2016) como investigador Juan de la Cierva en el departamento de ecología de la Universidad Autónoma de Madrid supone para mí una oportunidad inmejorable para empezar a construir las bases de mi carrera científica como investigador maduro e independiente sobre estos principios que acabo de mencionar, con la vista siempre puesta en contribuir con ideas innovadoras y relevantes al campo de la ecología ecosistemas en general y al estudio de los impactos del cambio global en particular.

7. Referencias

  1. Ochoa-Hueso R, De D, Ranea P, Viejo JL (2014) Comparison of trends in habitat and resource selection by the Spanish Festoon, Zerynthia rumina, and the whole butterfly community in a semi-arid Mediterranean ecosystem. J Insect Sci 14(51):1–14.
  2. Ochoa-Hueso R, et al. (2011) Nitrogen deposition effects on Mediterranean-type ecosystems: An ecological assessment. Environ Pollut 159(10):2265–2279.
  3. Ochoa-Hueso R, Stevens CJ (2015) European semiarid Mediterranean ecosystems are sensitive to nitrogen deposition: Impacts on plant communities and root phosphatase activity. Water, Air, Soil Pollut 226(2). doi:10.1007/s11270-014-2278-1.
  4. Ochoa-Hueso R, Manrique E (2010) Nitrogen fertilization and water supply affect germination and plant establishment of the soil seed bank present in a semi-arid Mediterranean scrubland. Plant Ecol 210(2):263–273.
  5. Ochoa-Hueso R, Pérez-Corona ME, Manrique E (2013) Impacts of simulated N deposition on plants and mycorrhizae from Spanish semiarid Mediterranean shrublands. Ecosystems 16(5):838–851.
  6. Martinez-Garcia LB, Ochoa-Hueso R, Manrique E, Pugnaire FI (2015) Different mycorrhizal fungal strains determine plant community response to nitrogen and water availability. J Plant Nutr 178:146–154.
  7. Ochoa-Hueso R, Manrique E (2014) Impacts of altered precipitation, nitrogen deposition and plant competition on a Mediterranean seed bank. J Veg Sci 25:1289–1298.
  8. Ochoa-Hueso R, Hernandez RR, Pueyo JJ, Manrique E (2011) Spatial distribution and physiology of biological soil crusts from semi-arid central Spain are related to soil chemistry and shrub cover. Soil Biol Biochem 43(9):1894–1901.
  9. Ochoa-Hueso R, Manrique E (2011) Effects of nitrogen deposition and soil fertility on cover and physiology of Cladonia foliacea (Huds.) Willd., a lichen of biological soil crusts from Mediterranean Spain. Environ Pollut 159(2):449–57.
  10. Ochoa-Hueso R, Mejías-Sanz V, Pérez-Corona ME, Manrique E (2013) Nitrogen deposition effects on tissue chemistry and phosphatase activity in Cladonia foliacea (Huds.) Willd., a common terricolous lichen of semi-arid Mediterranean shrublands. J Arid Environ 88:78–81.
  11. Ochoa-Hueso R, et al. (2014) Biogeochemical indicators of elevated nitrogen deposition in semiarid Mediterranean ecosystems. Environ Monit Assess 186(9):5831–5842.
  12. Ochoa-Hueso R, Manrique E (2013) Effects of nitrogen deposition on growth and physiology of Pleurochaete squarrosa (Brid.) Lindb., a terricolous moss from Mediterranean ecosystems. Water, Air, Soil Pollut 224(4):1492.
  13. Ochoa-Hueso R, Delgado-Baquerizo M, Gallardo A, Bowker MA, Maestre FT (2015) Climatic conditions, soil fertility and atmospheric nitrogen deposition largely determine the structure and functioning of microbial communities in biocrust-dominated Mediterranean drylands. Plant Soil 399:271–282.
  14. Ochoa-Hueso R, Rocha I, Stevens CJ, Manrique E, Luciañez MJ (2014) Simulated nitrogen deposition affects soil fauna from a semiarid Mediterranean ecosystem in central Spain. Biol Fertil Soils 50(1):191–196.
  15. Ochoa-Hueso R, Bell MD, Manrique E (2014) Impacts of increased nitrogen deposition and altered precipitation regimes on soil fertility and functioning in semiarid Mediterranean shrublands. J Arid Environ 104:106–115.
  16. Ochoa-Hueso R, et al. (2013) Nitrogen deposition alters nitrogen cycling and reduces soil carbon content in low-productivity semiarid Mediterranean ecosystems. Environ Pollut 179:185–193.
  17. Ochoa-Hueso R, Stevens CJ, Ortiz-Llorente MJ, Manrique E (2013) Soil chemistry and fertility alterations in response to N application in a semiarid Mediterranean shrubland. Sci Total Environ 452-453:78–86.
  18. Hernandez RR, et al. (2014) Environmental impacts of utility-scale solar energy. Renew Sustain Energy Rev 29:766–779.

Eco-simulators: imagining the future of data visualization in ecology  

Imagine that you wanted to be an aircraft pilot. You would have to go to the school of pilots and spend many hours and many dollars on a simulator before being able to get on a plane as the second aboard. After again many hours as the co-pilot you could eventually be promoted to captain. Well, imagine now that instead of being a pilot you dream of being an ecologist. But not a regular one. You don’t only dream of being able to understand how the world around you works. You also want to be able to manipulate it and manage it for the well-being of your fellow humans. Wait. Where do you think you should be able to obtain all the knowledge and training needed in order to do so effectively? Perhaps you could practice the trial and error method after going to grad school and learning about a good bunch of general ecological and technical concepts and methods. Perhaps you could even apply what you learnt during your field pracs and see how it goes. But, what if I told you that you could go to a simulator that allowed you to recreate the current conditions of your study system, in all its complexity of processes and interactions, and see what would happen if you applied one management strategy or the other? I am not talking about data modelling exclusively. Of course, we can already do that. I am talking about a whole new concept in ecology and the management of ecosystems. I am talking about visualization of ecological data using cutting edge visualization technology borrowed from Hollywood and the molecular biology (see for example Gael McGill’s Digizyme webpage). I am talking about being able to zoom in and zoom out across entire ecosystems, both in space and time, and to be able to make quick and effective decisions based on one of our most powerful body tools, our visual perception. This will of course be challenging but it is certainly technically possible with the tools and technology we have right now. If you have seen movies like Avatar you know this is true. However, before we can apply any of these things to real-world situations, we need to be able to feed our futuristic ecological simulators with real world data sourced from field-based ecological studies and land managers, sensors and satellites under all kinds of environmental conditions and experimental treatments. Coordinated experiments throughout the globe following standardized protocols and satellites will be particularly relevant in this endeavor. International initiatives like the Nutrient Network, DroughtNet, ZEN or GLEON are likely to provide some of the first ecological data that will serve to feed our extremely data-demanding eco-simulators. In this likely future, ecologists will be able to navigate these simulators and provide solid advice on questions that may reverberate through generations but, most importantly, they will be able to show these visualizations to the general public, stakeholders and policy makers, who would then become more conscious of the potential threats that our global environment might be subjected to. This will be especially relevant in a world of evident climatic change and land degradation subjected to the many challenges and pressures imposed by a still growing human population that claims for the equality and well-being of all people around the globe. Sounds like a dream? Of course it is but… is not that what we are all made of?